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Bidens Debt-Deal-Strategie: Sieg im Kleingedruckten


Shalanda Young konnte nicht schlafen.

Ein kleines Team von Beamten der Biden-Regierung hatte in den letzten zwei Tagen intensive Verhandlungen mit den Republikanern im Repräsentantenhaus geführt, um einen katastrophalen Staatsbankrott abzuwenden. Frau Young, die Haushaltsdirektorin des Weißen Hauses, hatte Vorschläge zu Bundesausgabenobergrenzen mit Verhandlungsführern ausgetauscht, die von Sprecher Kevin McCarthy vertreten wurden, dessen republikanische Fraktion sich weigerte, die Kreditobergrenze des Landes in Höhe von 31,4 Billionen US-Dollar ohne tiefgreifende Kürzungen anzuheben.

Als sie nun auf Netflix nach „schlechtem Fernsehen“ suchte, um ihre rasenden Gedanken abzulenken, hatte Frau Young ein flaues Gefühl. Was wäre, wenn sie einen Deal zur Ausgabenreduzierung und Anhebung der Schuldengrenze abschließen würde, nur um zu sehen, wie die Republikaner versuchen würden, viel tiefere Kürzungen durchzusetzen, als es an der Zeit war, im Herbst Gesetzesentwürfe über die jährlichen Haushaltsmittel zu verabschieden?

Am nächsten Morgen bei der Arbeit fragte Frau Young ihre Mitarbeiter, wie sie das verhindern könnten. Sie einigten sich auf einen Plan, der im Wesentlichen die von den Republikanern am meisten geschätzten Ausgabenprogramme bestrafen würde, wenn sie sich nicht an die Konturen der Vereinbarung halten würden. Dann zwangen sie die Republikaner, diesen Plan in den Gesetzestext zur Kodifizierung des Abkommens aufzunehmen.

Dieser Ansatz spiegelte eine umfassendere Strategie wider, die das Team von Präsident Biden bei den Verhandlungen über die Schuldengrenze verfolgte, wie aus Interviews mit aktuellen und ehemaligen Regierungsbeamten, einigen Republikanern und anderen mit den Gesprächen vertrauten Personen hervorgeht.

Im Streben nach einer Einigung war das Biden-Team bereit, den Republikanern einen Sieg nach dem anderen in politischen Gesprächsthemen zu bescheren, von denen sie erkannten, dass Mr. McCarthy den Gesetzentwurf seiner Konferenz verkaufen musste. Sie ließen das Team von Herrn McCarthy am Ende behaupten, dass der Deal tiefgreifende Ausgabenkürzungen, enorme Rückforderungen nicht ausgegebener bundesstaatlicher Corona-Hilfsgelder und strenge Arbeitsanforderungen für Empfänger von Bundeshilfe beinhaltete.

Aber in den Details des Textes und den vielen Nebenabsprachen, die ihn begleiteten, wollte das Biden-Team inhaltlich gewinnen. Mit einer großen Ausnahme – einer Kürzung der Durchsetzungsfinanzierung für den Internal Revenue Service um 20 Milliarden US-Dollar – glauben sie, dass dies der Fall war.

Nach Ansicht von Regierungsvertretern sind die Ausgabenkürzungen in der vollständigen endgültigen Vereinbarung nichts Schlimmeres, als sie es in regulären Haushaltsgesetzen erwartet hätten, die von einem gespaltenen Kongress verabschiedet wurden. Sie einigten sich darauf, die Kürzungen so zu gestalten, dass sie in den Augen des überparteilichen Congressional Budget Office über ein Jahrzehnt hinweg scheinbar 1,5 Billionen US-Dollar einsparten. Aber dank der Nebenabkommen – einschließlich einiger Buchhaltungstricks – schätzen Beamte des Weißen Hauses, dass sich die tatsächlichen Kürzungen über die zwei durchsetzbaren Jahre der Ausgabenobergrenzen, die im Mittelpunkt der Vereinbarung stehen, auf nur 136 Milliarden US-Dollar belaufen könnten.

Ein Großteil der 30 Milliarden US-Dollar an zurückgeforderten Covid-19-Geldern würde wahrscheinlich nie ausgegeben werden, sagen Biden-Beamte, einschließlich der US-Dollar aus einem Programm zur Schaffung von Arbeitsplätzen in der Luftfahrtindustrie, das praktisch beendet war.

An einem Punkt der Gespräche boten Regierungsbeamte an, mehr als 100 Hilfsprogramme in die Vereinbarung aufzunehmen, von denen sie bereit seien, auf Gelder zu verzichten. Die endgültige Liste umfasste 20 Seiten eines 99-seitigen Gesetzentwurfs, und Herr McCarthy setzte sich im Repräsentantenhaus dafür ein. Da jedoch ein Großteil des Geldes für andere Ausgaben verwendet wurde, beliefen sich die Nettoeinsparungen über zwei Jahre nur auf etwa 11 Milliarden US-Dollar. Eines der Programme hatte einen Restbetrag von nur 40 $.

Viele Demokraten sind weiterhin wütend darüber, dass der Deal neue Arbeitsanforderungen beinhaltete, die 750.000 Menschen von Lebensmittelmarken abbringen könnten, die das Biden-Team widerwillig akzeptieren musste.

Allein diese Maßnahme hätte die Unterstützung der Demokraten für das Abkommen im Kongress schmälern können, wussten Beamte. Deshalb versuchten sie, dies durch Bemühungen auszugleichen, die Anspruchsberechtigung für Lebensmittelmarken für Veteranen, Obdachlose und andere auszuweiten, wozu die Republikaner zustimmten. Das Haushaltsamt gelangte zu dem Schluss, dass durch die Änderungen tatsächlich neue Empfänger in das Programm aufgenommen würden.

Einige Demokraten und progressive Gruppen haben Herrn Biden scharf dafür kritisiert, dass er überhaupt über die Schuldengrenze verhandelt hat. Sie prangerten die Ausgabenkürzungen und Arbeitsanforderungen an und sagten, er zementiere die Fähigkeit der Republikaner, die Schuldengrenze freizukaufen, wenn ein Demokrat das Weiße Haus besetzt.

Republikanische Unterhändler verkauften den Deal als einen bahnbrechenden Schlag für die Ausgabenambitionen von Herrn Biden. „Sie haben in dieser Verhandlung absolut Reifenspuren an sich“, sagte der Abgeordnete Garret Graves aus Louisiana vor der Abstimmung im Repräsentantenhaus am Mittwoch.

Herr Biden sieht das anders. Als sich der Senat am Donnerstagabend auf die Verabschiedung der Vereinbarung vorbereitete, saß er mit seinem Stabschef Jeffrey D. Zients im Büro von Herrn Zients im Westflügel des Weißen Hauses zusammen. Herr Biden stellte Herrn Zients eine Frage, die man als Scorecard-Frage bezeichnen könnte: Wie viel Prozent der Demokraten im Repräsentantenhaus hatten für den Deal gestimmt und wie hoch war der erwartete Anteil im Senat?

Als Herr Zients ihm sagte, dass die Zahl der Demokraten in beiden Kammern größer sein würde als der Anteil der Republikaner, die das Abkommen unterstützten, war Herr Biden erfreut. Seiner Ansicht nach war es eine Bestätigung, dass er einen guten Deal gemacht hatte.

Herr Zients verwies in einem Interview am Freitag auf diesen Stimmenanteil. „Wenn Sie vor ein paar Monaten zurückgekehrt wären, hätte niemand gedacht, dass dies möglich ist“, sagte er.

Es war kein gesichertes Ergebnis. Die Verhandlungsteams kamen mit unterschiedlichen Ansichten über die Treiber der Bundesverschuldung in den letzten Jahren an einen Tisch. Unterhändler des Weißen Hauses machten die Steuersenkungen der Republikaner dafür verantwortlich. Die Republikaner machten die Wirtschaftsagenda von Herrn Biden verantwortlich, darunter ein schuldenfinanziertes Covid-Hilfsgesetz im Jahr 2021 und ein parteiübergreifendes Infrastrukturgesetz später in diesem Jahr.

Der Streit wurde gelegentlich profan. Irgendwann, nachdem die Verhandlungsführer von Herrn Biden die Steuersenkungen der Republikaner von 2017 kritisiert hatten, stand ein „sehr sanftmütiger“ Berater von Herrn McCarthy auf, schüttelte dem Biden-Team den Finger und antwortete vehement, dass ihre Argumentation Unsinn sei, wobei er sich einer Vulgarität bediente , erzählte Herr Graves.

Herr Biden hatte monatelang darauf bestanden, dass er nicht über eine Anhebung der Kreditobergrenze verhandeln würde. Aber privat hatten viele Berater die ganze Zeit über Gespräche geplant – obwohl sie sich weigerten zuzugeben, dass diese Gespräche mit der Schuldenobergrenze verbunden waren. Das Biden-Team begründete dies damit, dass es in diesem Jahr ohnehin über Haushaltsfragen verhandeln müsse, und zwar sowohl über Haushaltsentwürfe als auch über Programme wie Lebensmittelmarken, die in einem regelmäßig neu genehmigten Agrargesetz enthalten seien.

Die Wirtschaftsberater von Herrn Biden, darunter Lael Brainard, die Direktorin des National Economic Council, und Finanzministerin Janet L. Yellen, warnten vor katastrophalen Schäden für die Wirtschaft, wenn die Regierung ihre Rechnungen nicht mehr pünktlich bezahlen könne.

Es schien, als hätte der Präsident Siege errungen, bevor die Gespräche überhaupt begonnen hatten. Mitten in seiner Rede zur Lage der Nation brachte er die Republikaner dazu, sich darauf zu einigen, dass Sozialversicherung und Medicare in den Gesprächen tabu sein würden – dank einer spontanen Anspielung, die aus einer Passage seiner Rede entstand, an der er intensiv gearbeitet hatte in den Tagen davor. Er schlug einen Haushalt vor, der Steuererhöhungen für Reiche und Unternehmen vorsah, um die Schulden zu reduzieren, weigerte sich jedoch, Herrn McCarthy in ernsthafte Gespräche zu verwickeln, bis die Republikaner einen eigenen Ausgabenplan vorlegten.

Ende April verabschiedete das Repräsentantenhaus einen Gesetzentwurf, der Einsparungen in Höhe von 4,7 Billionen US-Dollar durch Ausgabenkürzungen, die Aufhebung von Steuererleichterungen für saubere Energie und die Rückforderung von Geldern für Covid-Hilfsmaßnahmen und das IRS vorsah. Er enthielt Arbeitsanforderungen und Maßnahmen zur Beschleunigung von Projekten für fossile Brennstoffe und erhöhte die Schuldengrenze für ein Jahr.

Herr Biden, der von Wirtschaftsverbänden und anderen kritisiert wurde, die befürchteten, dass die Pattsituation dazu führen könnte, dass den Vereinigten Staaten das Geld ausgeht, bevor die Schuldengrenze angehoben wird, stimmte bald der Benennung eines Verhandlungsteams zu. Das Team des Weißen Hauses wurde von Beamten geleitet, darunter Frau Young und einer ihrer Top-Mitarbeiter, Michael Linden, der seine Abreise aus dem Weißen Haus verzögerte, um zusammen mit Louisa Terrell, der Direktorin für Gesetzgebungsangelegenheiten, und Steve Ricchetti, dem Berater des Weißen Hauses, bei den Verhandlungen zu helfen Präsident.

Die Verhandlungsführer von Herrn McCarthy vermittelten den Biden-Beamten den Eindruck, dass sie, um eine Einigung zu erzielen, mindestens einen Gesprächspunkt zu jedem wichtigen Aspekt des republikanischen Gesetzesentwurfs zur Schuldenbegrenzung im Repräsentantenhaus brauchten.

Die Gespräche nahmen einige überraschende Wendungen. Mehrere Beamte des Weißen Hauses sagten, das republikanische Team habe kurzzeitig relativ bescheidene Vorschläge zur Erhöhung der Steuereinnahmen in Betracht gezogen, einschließlich der Schließung von Schlupflöchern, die einigen Immobilienbesitzern und Menschen, die mit Kryptowährungen handeln, zugute kommen. Diese Diskussionen gerieten schnell ins Stocken.

Die Demokraten einigten sich darauf, den Bau einer Erdgaspipeline zu beschleunigen. Beamte räumen damit ein, dass sie ein Versprechen gegenüber Senator Joe Manchin III, dem Demokraten von West Virginia, eingelöst haben, der letztes Jahr das von Herrn Biden unterzeichnete Klimagesetz unterstützt hatte.

Die Ausgabenobergrenzen endeten ungefähr dort, wo viele Biden-Mitarbeiter dies vor Monaten in privaten Gesprächen vorhergesagt hatten. Aber nur wenige Beamte des Weißen Hauses glaubten, dass sie 20 Milliarden US-Dollar der 80 Milliarden US-Dollar aufgeben müssten, die die Demokraten letztes Jahr genehmigt hatten, um dem IRS bei der Bekämpfung von Steuerbetrug zu helfen. Den Betrag legte Herr Biden in einem letzten Gespräch mit Herrn McCarthy fest.

Frau Young sagte, der Schnitt sei schmerzhaft gewesen. „Und nicht nur für mich“, fügte sie hinzu. „Darüber haben wir oft mit dem Präsidenten gesprochen. Das liegt ihm sehr am Herzen.“

Am Donnerstagabend konzentrierten sich der Präsident und sein Team im Büro von Herrn Zients auf die positiven Aspekte. Sie hatten die Versuche der Republikaner zurückgeschlagen, das Klimagesetz aufzuheben, neue Arbeitsanforderungen für Medicaid-Empfänger einzuführen und für ein Jahrzehnt verbindliche Ausgabenobergrenzen durchzusetzen. Herr Biden freute sich besonders darüber, dass wichtige Veteranenprogramme von Kürzungen verschont blieben.

Am Freitagmorgen versammelte Herr Zients wichtige Beamte in seinem Büro, wie er es mehrere Wochen lang jeden Tag, sieben Tage die Woche, getan hatte. Frau Brainard und das Wirtschaftsteam waren erleichtert, dass sie die drohende Zahlungsunfähigkeit nicht nur für dieses Jahr, sondern auch bis zur nächsten Präsidentschaftswahl beseitigt hatten. Adjutanten arbeiteten daran, Herrn Bidens geplante Bemerkungen in einer Ansprache im Oval Office am Freitagabend zu verfeinern.

Die Rede begann um 19:01 Uhr, ungewöhnlich pünktlich für Herrn Biden. Zu diesem Zeitpunkt feierten seine Mitarbeiter bereits. Eine Stunde zuvor hatte die Happy Hour im Büro von Herrn Zients begonnen.

Catie Edmondson hat zur Berichterstattung beigetragen.



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